写在博士答辩之前

博士阶段的学习是不同于其他学位和职业培训的,其难度和强度都没有可比性。博士阶段,少则三四年,多则七八年都是正常。期间的困难、压力,不经历过的人是无法感受到的。我刚开始的时候,入学典礼上, 入学典礼上苏格兰物理联盟请了个刚毕业的、博士期间做得的别好的来给我们分享经验。他讲了很多时间管理技巧、论文撰写技巧等等。我印象最深的是他说的一点:你们要有做业内大牛的志向,并从博士期间开始努力。现在回头看,这一点还是蛮难的,至少我还在路上。 

博士阶段的工作,简单来说,你先要选择你的兴趣点,也就是你准备深耕的专业领域,然后你选一个自己感兴趣的主题,联系导师。一切顺利、你和导师对彼此都满意的话,大学就会给你一个位置,这个位置通常是带funding的。这种funding包含你读博士期间的一切费用,学费、生活费、出去开会交流的费用等等。然后你就开始你的项目。首先你需要了解目前的科研进度和状况,通常是通过阅读已经发表的期刊论文的方式。如果你到最后发现你做的东西10年前已经被别人解决过了,那你的博士课题就没有做的意义了。文献阅读可以帮你了解动态和别人的方法,然后你会发现一个gap,也就是你要解决的问题。然后你在别人工作的基础上开展新的研究,解决一个从未被解决的问题。经过三到五年甚至更长时间的工作,你应该拿出你的解决方案。这个解决方案可以是理论方面的、实验验证、样品,甚至是商品化的产品。从这个角度来说,做博士课题和创业有点像。都是要找到要解决的问题,然后给出自己的解决方案。博士的最终评估就是答辩——你从未见过的该领域的专家来评估你的工作,提问。通常理工科博士的答辩是四个小时。通常这个专家要是有世界级声誉的,至少也应该是业内人士知道的,做出过有影响力的成果的。

以前硕士毕业的时候我放弃了直博的机会,想不到最后在英国完成了我的博士阶段的学习。虽然晚了很多,但依然是很好的经历。其中我收获最大和感触最深的地方有以下几点。

1)很多事情,不试过永远不知道怎么样。

这个在过去这四年里有太多太多例子了。联系导师时刚开始还以为不会成,结果不仅成了,面试的老师还很欣赏我,觉得我在中国科学院工作过五六年;看我有孩子还特意多给我半年奖学金。我的奖学金是英国EPSRC(Engineering and Physical Sciences Research Council)提供的。如果你有意读博士,记得先找到funding,否则博士期间必须打很多工才能存活,毕竟英国物价水平不低。

第一年学习结束时我并没有文章发表,但我想去西班牙开会,为的是可以向同行学习。申请大学的会议经费,最后拿到了Santander Mobility Grant。这个是Santander银行在不同大学设立的,方便学生出去开会、做项目、和同行交流。同样的,第二年系里支持我去了法国;第三年去了北京一个多月。这些机会如果我不申请,我永远都不可能得到。所以当你觉得不够自信,担心有些东西得不到时,先问问自己是否尝试过了。

北京某公园的一角

2)我感谢大学和物理系提供的多样化的培训机会

我所在的Heriot-Watt University有自己专门的培训体系,面向博士生、博士后、教授都有不同的培训课程。面向博士生的培训包括但不止于如何有效地进行文献检索、撰写学术报告、如何保管自己的科研数据、如何应对答辩、如何申请fellowship、如何做presentation、提升个人自信等等。每一年我都要参加这些培训,至少80学时。Heriot-Watt大学的物理系在量子物理、量子通讯、应用光学、纳米光子学等领域做得非常好。系里每周三下午都有学术讨论会,讨论会后还有茶点。几年下来真的提高不少,无论英语还是专业方面。今年我又参加了学校提供的教学培训(PG Level)。一切顺利的话,到六月底培训完成时我可以得一个英国高等教育委员会承认的面向高等教育的教学证书。

3)带孩子读博士是挺有挑战的

曾经有个女博士生说我现在读博士是最好的时机,但我过去这四年真的是也不轻松。除了接送去学校,兼顾学校放假、小孩生病不能上学、小孩的课外兴趣班这些常规的事情,我的一个孩子还是有病的,所以需要额外付出时间和精力来照顾他。当我必须去超净间学习样品加工,或者激光器开着的时候,我有时必须找其他家长帮我从学校接小孩。时间管理技巧真的是每个人都必须掌握的一项技能,我个人也在慢慢学习。

4)Try your best when you can

感兴趣的读者可以帮我翻译这一句,我中文退化不少。总觉得这句用英语说才更能体会其中深意。当今的竞争社会里,无论你目前在做什么,你不总是有机会可以一直做下去,所以当你还在舞台上时,就要尽力。当灯光亮起,真的就是要离开的时候了。我希望当我离开的时候,我可以毫无遗憾地转身离开。

英国读博士的机会不是那么容易得到,既然得到了就要珍惜,好好努力。海外学生来英国读博士的话,目前是一年一万八的学费,再加上一万多的生活费,每年都有三万多磅的样子。以三年算,就是十万镑。如果你是全额奖学金,博士毕业时英国的纳税人其实是为你支付了十万镑。你毕业了是自由身,可以去任何地方工作,不用还大学和英国纳税人这个钱。如果你细想一下,你就不会虚度博士期间的时光,因为你不总是有这种机会。

5)博士毕业才只是刚刚开始

很多人可能会觉得博士都毕业了,为什么还这么说。实际情况真的是博士毕业才只是开始,尤其是对于想要在学术界从事科研工作的博士而言。相对于讲席教授、教授、终身教职的老师而言,博士还只是门外汉,或者说一只脚迈进了科研这个大门而已。

今天这篇写得比较长,毕竟四年下来还是有不少感触。正常情况下五天后博士答辩完我还会再写一篇。那一篇会是侧重答辩和技术层面的分享。

4 thoughts on “写在博士答辩之前

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